Protesters from Unchained at Last speak in front of the Massachusetts State House in Boston to end child marriage in Massachusetts, May 2017. 

(c) 2017 Susan Landmann/Unchained at Last
(Boston) – Los senadores de Massachusetts votarán el 25 de julio de 2019 sobre un proyecto de ley para poner fin al matrimonio infantil en ese estado, dijo hoy Human Rights Watch. El proyecto de ley del Senado S.2294 cuenta con un amplio apoyo bipartidista y está respaldado por 35 organizaciones con sede en Massachusetts, así como por grupos nacionales e internacionales.

El Comité Judicial de la Cámara de Massachusetts debe hacer de la versión de la Cámara de Representantes, H.1478, una prioridad, y enviarla a la sala para una votación antes del receso de agosto.

“Los senadores del estado de Massachusetts deberían dar este paso pendiente desde hace mucho tiempo para proteger los derechos de los niños”, dijo Nesha Abiraj, becaria de investigación sobre los derechos de la mujer en Human Rights Watch. “La evidencia abrumadora es que casarse cuando son aún menores expone a niños y niñas a la violencia y a sufrir riesgos para la salud, además de limitar su capacidad para obtener ayuda”.

El Proyecto de Ley del Senado S.24, ahora S.2294, presentado por la senadora Harriette Chandler, y el Proyecto de Ley de la Cámara de Representantes H.1478, presentado por la representante Kay Khan, prohibirían el matrimonio antes de los 18 años sin excepción. Los proyectos de ley se volvieron a presentar en enero después de que se enviaran para un estudio adicional en marzo de 2018.

Entre 2000 y 2016, más de 1.200 niños menores de 18 años se casaron en Massachusetts, según datos del gobierno. En su mayoría eran niñas que se casaban con hombres adultos. Cincuenta y siete de ellas tenían menos de 16 años, la edad mínima en el estado para contraer matrimonio.

La ley actual establece la edad mínima para contraer matrimonio en los 18 años, pero permite que los menores de cualquier edad se casen con el permiso de un juez y el consentimiento de los padres. Algunos menores se casan porque sus padres los obligan o los coaccionan, en cuyos casos, los requisitos de consentimiento de los padres no representan ninguna protección.

El matrimonio pone a las niñas, que son mucho más propensas a ser sometidas al matrimonio infantil que los niños, en riesgo de sufrir daños a su salud, tener un acceso limitado a la educación, caer en la pobreza y ser víctimas de violencia doméstica. Los menores casados ​​también pueden enfrentar grandes dificultades para escapar de relaciones abusivas y obtener ayuda. Es posible que tengan dificultades para contratar a un abogado, solicitar el divorcio o incluso buscar refugio. La ley de Massachusetts limita el tiempo que los niños pueden permanecer en refugios para personas sin hogar sin el consentimiento de los padres, y varios refugios de violencia doméstica dijeron a Human Rights Watch que no admiten a niños a menos que estén acompañados por un padre que también busque refugio.

Human Rights Watch está colaborando con una coalición para poner fin al matrimonio infantil en Massachusetts, que incluye a la Oficina del Defensor del Niño, el Massachusetts Law Reform Institute y la Children’s League of Massachusetts. La coalición también incluye organizaciones nacionales, como Unchained at Last y Tahirih Justice Center, y organizaciones internacionales, como UNICEF USA y Global Citizen. Varios representantes de la coalición y partes interesadas que han apoyado el proyecto de ley estarán presentes en la votación del 25 de julio, entre ellos Human Rights Watch.

Otros estados también están erradicando el matrimonio infantil. Delaware se convirtió en el primer estado del país en prohibir completamente el matrimonio infantil en mayo de 2018, seguido de Nueva Jersey en junio de 2018. En ambos estados, los proyectos de ley contaban con apoyo bipartidista. En otros estados se han introducido proyectos de ley similares para prohibir el matrimonio infantil sin excepciones. Recientemente en Pensilvania, un proyecto de ley similar para prohibir completamente el matrimonio infantil se aprobó por unanimidad, 195-0, en la Cámara de Representantes y ahora se encuentra ante el Senado para su consideración. En otros nueve estados están pendientes proyectos de ley para prohibir el matrimonio infantil.

Human Rights Watch lleva a cabo investigaciones sobre el matrimonio infantil en países de todo el mundo desde hace más de una década. También ha hecho campaña para poner fin al matrimonio infantil en EE.UU., incluso en estados como Nueva York y Florida.

“Instamos a la Cámara de Representantes a presentar el proyecto de ley de matrimonio infantil para una votación antes del receso de agosto y que el gobernador Baker lo promulgue como ley”, dijo Abiraj. “Al poner fin al flagelo del matrimonio infantil, Massachusetts podrá abrir el camino para la reforma en los estados de todo el país”.