(Nueva York) - En el caso de las operaciones militares en el sur de Waziristán, las fuerzas armadas pakistaníes y los militantes talibanes civiles deben permitir el tiempo suficiente para evacuar las zonas de conflicto para minimizar las bajas civiles y el sufrimiento, dijo hoy Human Rights Watch.

Durante los combates en el valle de Swat, los civiles que huyeron de las zonas de conflicto, localizadas en aproximadamente dos docenas de lugares en los distritos de Swat y Buner desde el 4 de mayo al 7 de junio de 2009, dijeron a Human Rights Watch que el ejército pakistaní a menudo no ha dado advertencia previa o suficiente antes de comenzar las operaciones militares, obligando a los residentes a huir de sus hogares durante el fuego cruzado. El derecho internacional humanitario exige que, cuando las circunstancias lo permitan, las partes en un conflicto proporcionen de manera eficaz advertencia previa a un ataque.

“ En general, a diferencia de las operaciones militares pasadas, el ejército pakistaní en Swat pareció estar tomando las precauciones necesarias para evitar las víctimas civiles", dijo Brad Adams, director de la división de Asia para Human Rights Watch. "Pero aún estamos recibiendo muchos informes de casos en que no hubo suficiente advertencia previa, con graves consecuencias".

Cuando el ejército ha advertido de antemano a los civiles, por lo general entre dos y cinco horas antes de un ataque, el tiempo de la advertencia fue con frecuencia insuficiente para muchos residentes - especialmente para los ancianos, enfermos y las familias con niños pequeños - para llegar a zonas seguras. Mientras que el toque de queda se ha levantado para las evacuaciones, el ejército supuestamente no proporcionó ningún tipo de asistencia con el transporte. Transporte privado fue contratado por aquellos que pudieron encontrarlo y pagarlo, pero otros se vieron obligados a huir a pie.

Human Rights Watch también expresó preocupación porque las fuerzas talibanes han aumentado considerablemente el riesgo para la población civil mediante el despliegue de sus fuerzas en zonas pobladas y la participación de los militares pakistaníes en las hostilidades, sin consideración de la población civil. Los talibanes continúan utilizando a los civiles como cobertura para huir del valle de Swat. Con frecuencia, también inician ataques desde hogares ocupados y luego huyen, dejando a los civiles enfrentando incendios o bombardeos de represalia por parte del ejército. Mientras se retiran, los talibanes también continúan destruyendo escuelas e infraestructuras civiles en la zona de conflicto.

Una madre de cuatro hijos del distrito de Buner dijo a Human Rights Watch que el 7 de mayo el Gobierno levantó el toque de queda en Buner y dio a los habitantes cuatro horas para abandonar la zona. Para cuando la familia consiguió un medio de transporte pocas horas más tarde, los combates se habían reanudado y un miembro de la familia resultó muerto y otro herido durante el fuego cruzado, dijo la madre a Human Rights Watch:

"Hubo un intercambio de disparos. Los talibanes estaban disparando desde la parte inferior de la aldea, y el ejército estaba respondiendo desde las montañas. Nosotros estábamos en un camión. Pero los camiones eran pocos, y no había lugar adentro para todos, por lo que mi marido nos estaba siguiendo en una bicicleta. De repente, recibió un balazo en el pecho. Logramos llevarlo al hospital, pero los médicos no pudieron salvarlo. Mi tío, que estaba con nosotros en el camión, resultó herido - una bala le golpeó en la pierna y después lo llevamos a un hospital de Peshawar".

Aldeanos de Khwazakhela informaron que a principios de mayo el ejército pakistaní atacó a las fuerzas talibanes en el pueblo sin advertencia previa, lo que hizo difícil para los civiles el abandonar la zona. El bombardeo causó al menos cinco muertes de civiles. Los aldeanos dijeron que cuando los tanques del ejército entraron a la aldea, los residentes huyeron a las montañas bajo el fuego de mortero. Una mujer de 35 años de edad dijo a Human Rights Watch:

"Nos fuimos después de que nuestros vecinos murieron bajo el fuego de mortero. En ese momento, tanto los talibanes como el ejército estaban combatiendo en la aldea. En una casa, un mortero mató a un niño y a tres mujeres, en otra casa – a dos mujeres. Nuestros hombres nos dijeron lo que ocurrió, y todos decidimos huir. Salimos junto con otras cinco o seis familias, en total éramos alrededor de un centenar de personas. Al salir de la aldea, vimos los tanques en las calles, el ejército ya había entrado en el pueblo. No pudimos utilizar las carreteras debido al intenso combate – huimos a través de las montañas y caminamos durante cuatro días para salir de la zona".

Human Rights Watch señaló que, aunque la mayoría de los civiles lograron salir de la zona de conflicto, algunas personas se habían quedado en casi todas las aldeas debido a que eran demasiado pobres o estaban demasiado enfermas para salir o para cuidar de sus familiares ancianos, enfermos o de sus bienes, ganado, o campos. Miles de civiles siguen ahí, y tanto el ejército Pakistaní como las fuerzas militares deben estar conscientes de su presencia cuando se realizan operaciones militares.

El derecho internacional humanitario exige que las partes en un conflicto cuiden constantemente durante las operaciones militares de la población civil y adopten todas las precauciones posibles para minimizar la pérdida de vidas civiles y de sus bienes. Estas precauciones incluyen hacer todo lo posible para verificar que los objetos de ataque sean objetivos militares y no civiles, no realizar despliegue de operaciones en zonas densamente pobladas, y dar advertencia previa eficaz de los ataques cuando las circunstancias lo permitan. Incluso después de proporcionar advertencia previa a la población civil, una de las partes combatientes está todavía obligada a tomar en cuenta al resto de los civiles a la hora de atacar la zona.

"La indiferencia que los talibanes tienen por las vidas civiles no debe ser imitada por los militares pakistaníes", dijo Adams. "Para que las advertencias de ataques inminentes sean eficaces en la reducción de las bajas civiles, el ejército debe dar tiempo a los civiles para evacuar y reconocer que no todas las personas serán capaces de salir".

Human Rights Watch dijo que debido a que los militares pakistaníes han cerrado la zona de conflicto a los periodistas paquistaníes y extranjeros y a los observadores de derechos humanos, es difícil obtener y verificar la información sobre los combates. Human Rights Watch pidió al Gobierno y al ejército pakistaní abrir la zona a los observadores independientes y los medios de comunicación.

Más de 2 millones de civiles han huido de sus hogares en el valle de Swat y las áreas adyacentes de la división de Malakand de las Áreas Tribales Administradas Provincialmente de Pakistán (PATA, por sus siglas en inglés), desde que el ejército pakistaní inició las principales operaciones militares el 7 de mayo para expulsar a los talibanes del valle y sus alrededores. Miles de civiles que no pueden o no quieren huir, permanecen en la zona de conflicto. La zona está bajo toque de queda indefinido del gobierno, que es levantado intermitente y brevemente para permitir que los civiles huyan o para que obtengan provisiones.

"Las autoridades pakistaníes deben permitir a los observadores independientes y a los periodistas informar sobre la conducta durante el conflicto, tanto de los talibanes como del ejército", dijo Adams.