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美国:安养中心疏忽照顾问题堪虑

疫情曝露人手不足、监督与问责亟待改进

(纽约)- 人权观察今天表示,新冠肺炎疫情期间,美国各地安养中心可能有许多人因为疏忽照顾和长时间孤立受到严重创伤。

人权观察对60多人进行的访谈,以及独立监察机构的报告,均发现安养中心居民存在各种问题,包括体重剧减、脱水、褥疮未治、卫生不良、身心衰弱以及不当使用精神药物。造成疏忽和衰弱的可能原因之一是人员不足,这个长久存在的问题因为疫情而更显严重;另一可能原因是缺少亲属探视,安养中心往往也依赖来访亲属协助基本照护工作。联邦与各州政府当局应该查明真相,追究失职责任。

“即使在疫情之前,美国政府也无法确保安养中心得到充足的人员的规管,” 人权观察老年人权利研究员劳拉・密尔斯(Laura Mills)说。“安养中心因新冠肺炎死亡人数之多,以及疫情期间疏忽照顾的报告不断出现,显见这种缺失的代价巨大。”

超过140万院民和长期照顾员工遭到新冠病毒感染,超过178,000人病故,占全美新冠病毒死亡人数的百分之40

这些数字似乎还低估了这次疫情造成安养中心院民死亡的总数。美联社的分析估计,在3月到11月之间,全美安养中心出现约40,000例非因新冠病毒的超额——即超出每年正常数量——死亡。其原因需要调查确定。

安养中心员工和管理者告诉人权观察,人员不足影响到他们为院民提供充足和持续支援的能力,而往常可以协助照顾的亲属无法到院探访更使问题雪上加霜。疫情期间被禁止进入机构探视的家属和独立监察者,也提出照顾不足和透明度有限的问题。

一名在疫情前每天到安养中心探望70多岁失智母亲、照顾她用餐、洗浴的女士说,当她无法获准探视而只能视讯通话后,她的母亲变得无精打采,话也少了。

入秋后有一天,她接通视讯后,照顾员却无法唤醒她的母亲,于是她坚持把母送进急诊室。在那里,她说,一位医生告诉她,她母亲自疫情发生后体重骤降,而且感染了大片褥疮。不久她母亲便去世了。人权观察看过她的死亡证明,上面记载死因为葡萄球菌感染引发败血症,死亡时有脱水现象并有褥疮。

“新冠疫情前,我反映任何问题都可以解决,” 这位女士说。她说院方在她母亲住院前才将病况通知她。“但[疫情期间],我只能相信他们[工作人员]的说法。我没有别的办法,因为我[不能]进去。”

独立监察者(申诉专员)及调查员也都曾举报疫情期间收到可能有疏忽照顾问题的投诉。纽约州检察署曾收到“似乎无关新冠疫情的安养中心院民遭疏忽照顾与虐待的投诉。” 9月间对康涅狄格州安养中心的独立调查发现,安养中心院民的忧郁、非计划性体重流失和重度褥疮都在疫情期间出现恶化。

此次疫情曝露出安养中心规管的许多既有缺失,尤其是员工编制。学术研究发现,安养中心长期持续人手不足。员工、管理者和独立专家告诉人权观察,在疫情期间,人力短缺特别严重,导致部分安养中心无力提供优质照护。

一名有数十年经验的安养中心护士助理告诉人权观察,在疫情期间,“我们现在每人每天上午要照顾12到15个院民,这本来应该是7到8个人的工作。你只能给每个[院民]五分钟吃饭,才来得及喂到每一个人,但假如⋯他们不肯吃,你也只能跳到下一位。如果你想做口腔清洁,你得想办法缩短时间,才能顾到所有人。”

这些挑战又因为没有亲属探视而难上加难,因为在疫情期家属常常协助分担基本照料工作,例如喂食与洗漱、情感支持以及跟员工沟通。 2020年3月,主管安养中心的联邦机关医疗保险与医疗补助服务中心(CMS)下令,为防治新冠病毒,禁止一切探访活动,只有临终探望例外。 CMS于9月稍微放宽探访禁令,但许多院民家属向人权观察反映,他们仍然无法探视。 2021年3月,由于安养中心院民施打疫苗的比例较高,大多数探视都获得CMS批准

另有些政策降低了安养中心运营的透明度。 2020年3月,CMS禁止长期照护监察员进入设施视察(仅有少数例外),并暂停各州检查员除感染控制之外的一切常规查验。标准的监察员视察和州政府检查已在9月恢复,但部分监察员指出个人防护设备或测试不足造成进入障碍,各州执行检查的情况也不一致。

尽管安养中心院民在此次疫情期间受到的待遇存在严重问题,仍有32个州通过立法或行政命令保护安养中心在疫情期间免负民事法律责任,致使相关法律诉讼更加困难。有几个州还包括刑事责任的保障。

即使在疫情之前,许多安养中心院民试图通过法院追究责任都遇到困难。 2019年7月,总统特朗普的政府允许安养中心在与院民的合约中纳入争议前仲裁条款,强迫院民放弃起诉权。 CMS以前曾说这种条款对院民“彻底不公平”,而且“对照护品质有不良影响”。

根据国际人权法,包括安养中心院民在内的每一个人都有权享有可达到的最高健康水平,以及当权利受侵犯时获得有效救济。老年人同样受到美国国内法和国际法的保障,应当享有免于侵犯、不当对待和疏忽照顾的权利。

“疫苗到达长期照顾设施以后,受到新冠疫情特别严重伤害的院民处境无疑将获得大幅舒缓,但疏忽照顾和侵犯人权的责任仍须受到追究,” 密尔斯说。“这次疫情应该唤醒每个人的意识,我们需要有计划的改革才能避免这种情况再次发生。”

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