一名16岁工人在肯塔基州农场收割烟叶。

© 2013 人权观察委托Marcus Bleasdale/VII

人权观察表示,美国一家主要烟农组织决定禁止雇用未满16岁儿童在烟田工作,为终结这种危险劳动措施跨出一大步。

2014年7月,设于肯塔基州、代表肯塔基、田纳西、印地安那和俄亥俄等州近5千家烟农的白肋烟委员会(Council for Burley Tobacco)通过决议,采纳“美国及全世界均不应雇用未满16岁工人制烟”的立场。

“白肋烟委员会采取了原则性的立场,保护最年轻的工人免于烟草种植的危险,”人权观察儿童权利部副主任简・布坎南(Jane Buchanan)说。“该委员会及其成员应踵继此一重大步骤,将此项政策扩及所有未满18岁儿童,以符合国际劳动标准。”

9月2日,白肋烟委员会主席洛德・奎格尔(Rod Kuegel)以电子邮件通知人权观察,该委员会将敦促国际上其他烟农团体跟进,禁止雇用儿童。白肋烟委员会是国际烟农协会(International Tobacco Growers Association)成员,该协会是设于葡萄牙的非营利组织,代表20馀国烟农团体。

该委员会的决议是自人权观察于今年5月发布报告,纪录肯塔基、田纳西、北卡罗莱纳和维吉尼亚等州烟草农场的危险童工以来,首次有烟草业团体公开宣布改变政策或措施。

人权观察访问的7到17岁儿童表示,他们在极端燠热的美国烟草农场上,每周工作50到60小时,且暴露于尼古丁、含毒农药和其他危险之中。他们大多曾在工作时染病,发生头痛、呕吐、晕眩、皮肤红肿和其他症状。这些情况大多符合急性尼古丁中毒的症状,当工人经皮肤吸收尼古丁时即会产生这种病症。几乎没有一个儿童曾接受安全训练或配有防护装备。
人权观察访问的儿童分别在生产白肋烟或烤烟的农场工作,两者合占美国烟草生产的绝大部分。

人权观察曾要求全世界前十大烟草公司禁止其全球供应链的农场雇用未满18岁儿童从事危险工作,包括所有直接接触烟草的任何形式工作。人权观察表示,全球所有烟草公司均有责任制定明确政策,禁止儿童在其供应链上参与危险工作,包括在与烟农的合同中列入此项规定。

《联合国商业与人权指导原则(United Nations Guiding Principles on Business and Human Rights)》已反映这种期待,即企业,包括烟农团体等企业组织,均应尊重人权,避免共谋侵犯人权,并在侵权发生时予以适当救济。该指导原则明定,企业应做到尽职调查,建立侦测、预防、减害系统,为其活动对人权的影响负起责任。

人权观察也曾敦促美国国会,立法保护农场童工避免从事农业危险工作,包括烟草种植。7月31日提交众议院的一部法案,将修正美国劳动法,禁止雇用未满18岁儿童从事直接接触烟草植株或乾烟叶的工作。人权观察表示,欧巴马政府也应采取管制性行动,禁止儿童在烟草农场从事危险工作。

依据现行美国劳动法,任何规模的农场均可在家长同意下雇用最小12岁的儿童于课外时间工作,工时无上限,小型农场雇用童工更没有年龄下限。在所有其他产业,未满14岁的儿童一律不得受雇工作,满14岁和15岁者亦有工时上限。

年满16岁的农场童工可以从事美国劳工部公告的危险性职业,但所有其他产业的童工则必须年满18岁才能做危险性工作。尽管烟草种植具有危险性,却没有对烟草农场的童工加以任何额外限制。

“烟农已明确表示雇用童工对烟草行业并非必要,”布坎南说。“全球各烟草公司应该体认到,必须得到烟农的合作,才能采取有效行动终结烟草农场上的危险性儿童劳动。”